El sorprendente cambio de Gerrit Cole

Gerrit Cole llegó a los Yankees siendo uno de los mejores lanzadores de la MLB. Conseguirlo no fue fácil. Mantener el nivel en el Bronx tampoco.

El sorprendente cambio de Gerrit Cole
(Publicado originalmente el 11 de septiembre de 2019. Republicado tras las acusaciones de  Brian “Bubba” Harkins, ex empleado de los Angels, de que varios lanzadores estaban recurriendo a sustancias pegajosas para mejorar su agarre y su rendimiento)

Dos Uno Siete

Gerrit Cole siempre lo ha tenido todo para ser uno de los mejores en el montículo. Pero lograrlo no ha sido fácil y ha acometido muchos cambios a lo largo de su carrera. Algunos sorprendentes y otros que sólo responden a los ajustes continuos que tiene que hacer un pitcher a lo largo de su andadura para tener éxito.

Los últimos años de Cole en unos Pirates decadentes no fueron fáciles y su, siendo repetitivo, sorprendente cambio hacia la excelencia cuando fue traspasado a Houston es el objeto de análisis en este artículo, pero no conviene olvidar algunas ideas preconcebidas pueden estar equivocadas.

Gerrit Cole y su gran 2015

Un 2.66 FIP, alineado a la perfección con una ERA de 2.60 y generando para su equipo 5.1 victorias por encima del jugador de remplazo, fue la tarjeta de presentación de Gerrit Cole en el 2015. Por aquel entonces los Pirates eran un proyecto ilusionante y que parecían dominar el arte oculto del pitcheo abridor.

«Lanzar rectas en la zona baja de la zona y inducir outs por vía terrestre»: pero «adapt or die», es el día a día del béisbol.

Algo se rompió en la organización, empezando por un reconstrucción en términos de gerencia y terminando por una  falta de adaptación a la realidad. La flyball revolution castigó la filosofía de desarrollar lanzadores de este equipo, que buscaba muchas sinkers en la zona baja de la zona de strike. Los bateadores han conseguido destrozar ese tipo de lanzamientos, que de hecho muchos lanzadores han eliminado de su repertorio por su poca eficacia. Apunte, volverán seguro, esto es un juego de continuos ajustes, pero a día de hoy más ciencia que arte.

Estadísticas de la temporada 2015 de Gerrit Cole en el contexto de otros lanzadores.

Fuente: Fangraphs. La temporada 2015 de Gerrit Cole en contexto.

Cole alcanzó en Houston la excelencia. Pero no era un juguete roto, un Michael Kopech. Su 2015 es una de las mejores temporadas que ha lanzado un pitcher de 24 años y los Astros tuvieron la curiosidad de entender los porqués que había detrás.

El sorprendente cambio de Gerrit Cole

Aunque el Cole prospecto dejaba dudas con sus mecánicas, nadie ha dudado de su estatus de ace en potencia. Pero el camino ha sido curioso, cuanto menos. Después de su gran 2015, el contexto se empobrece, pero el rendimiento individual de Cole también.

La rotación de la pelota

En el libro The MVP Machine se analiza en detalle el cambió que experimentó Cole como jugador en el momento que es traspasado de Pittsburgh a los Astros. La vida está marcada por las decisiones que tomamos en dos o tres momentos puntuales, y lo peor de todo que ese espacio tiempo muchas veces no depende de nosotros.

Una reunión con el departamento de analistas de Houston obró su magia. Animaron a Cole a lanzar más su infrautilizada curva y a localizar su bola rápida en la zona alta de la zona de strike, una buena técnica para conseguir whiffs en los bateadores. En el siguiente gráfico podemos entender la importancia de 2018 en la carrera de Gerrit Cole:

Distribución del uso de lanzamientos de Gerrit Cole a lo largo de su carrera.

Fuente: Statcast

Al final no sé cuanto de verdad hay detrás, pero Cole ha acabado en los Yankees con un contrato de récord cuando su trayectoria hasta ese momento le acercaba más a una situación contractual como la de Zack Wheeler. Pero…

La duda existe y es legítima. Los Astros han sido fiscalizados, pero los jugadores han salido airosos. Los trapos sucios se han lavado en casa y eso arroja dudas.

Cambios sorprendentes en el spin rate de los Astros

Fuente: Fangraphs, Saul Forman

Para profundizar en la idea, este artículo de Saul Forman te va a hacer pensar. Lo curioso en el caso de Cole no es tanto el aumento en la rotación en su bola rápida, sino que el cambio se produce justamente en el momento de su llegada a los Astros.

Una vez llega a Houston:

  • Cole deja de lanzar la sinker. Un lanzamiento con rotación más baja
  • Existe una correlación entre velocidad y rotación: el cambio en el plan de partido de Cole incluye bolas rápidas en la zona alta que tienen más rotación
  • Cambios en su mecánica. Lanzando más desde arriba y extendiéndose más en su realease point en dirección al plate.

La acusación velada de Trevor Bauer es la de un jugador que se ha pasado la vida investigando para mejorar la rotación de sus lanzamientos y entiende la complejidad del proceso. Por eso veladamente está hablando del uso de sustancias que favorecen el grip de la pelota, aumentan la fricción con la misma y por lo tanto generan más spin rate.

Gerrit Cole vive y muere con su bola rápida, que es la mejor de la MLB, y el lanzamiento que da sentido a su stuff. En 2017 la bola rápida de Cole solo provocaba un 21.6% de swing y fallo. A pocos pitcheos le ha sentado tan bien un cambio de aires como a la recta de Cole. En su primer año en Houston, sus whiff con la recta se disparan hasta el 29.3%, el año pasado se van hasta un 36.9%, consagrando así su recta como la mejor de la liga. La perfecta tunelización con el resto de su stuff  convierten a Cole en un arma de destrucción masiva.

Este gráfico nos muestra la ingente cantidad de swings y fallos en la zona generados por la recta de cuatro costuras de Gerrit Cole en 2019:

Swing y fallo generados en la zona por la bola rápida de Gerrit Cole en 2019.

Fuente: The Athletics

Como sé que te apetece profundizar en este análisis aquí puedes leer un artículo de Travis Sawchick: Cómo Gerrit Cole pasó de «so-so» a imbateable.


Mecánicas, spin efficiency y la llegada de Cole a los Yankees

Explicaciones sobre la bajada de rendimiento de Cole al llegar al Bronx hay muchas, pero en este acaso me atrevo a decir que son fruto del sobreanálisis, vamos que se le están buscando tres pies al gato. Juzgar por vosotros mismos:

¿Qué le pasa a Gerrit Cole?

  • Expectativas generadas y la dificultad de ajustarse a ser un Yankee, exceso de presión por la lesiones en el equipo.
  • Cole tenía en Houston a Martín Maldonado como catcher personal. Siendo claros, Gary Sanchez es un paso atrás en términos defensivos y evidentemente tiene incidencia en los números de un lanzador.
  • Problemas mecánicos. Cole se está extendiendo menos hacia el plate, alterando su tunelización y la efectividad de sus lanzamientos.

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Mi explicación es simple, pero seguramente coincidas conmigo en que los mayores enigmas encierran un explicación sencilla.

La rotación de la pelota importa poco si no se transforma en movimiento. Y en eso, en spin efficiency, Gerrit Cole y su bola rápida son la excelencia. O lo eran…

La spin efficiency de su bola rápida ha sido el principal problema desde que ha llegado a los Yankees. La bola rápida de Cole no parece tener la misma vida que en 2019. No hay cambios significativos en cuanto a velocidad o spin rate, pero esta gráfica nos muestra un evidente cambio en los resultados:

COLE BOLA RÁPIDA ANÁLISIS ESTADÍSTICO

Fuente: Baseball Savant

En 2020 Cole esta generando menos whiff con su recta, volviendo a números de su época en Pittsburgh. No está consiguiendo sacar a los bateadores del cajón y le están haciendo contacto duro a este lanzamiento, que aún así podría ser considerado mejor del béisbol. Los launch angle generados y las exit velocities se están traduciendo en cuadrangulares .

Su curva está rompiendo menos. Y cuando hablamos de curvas, la de Cole ha sido una de las mejores en el negocio. Es posible que los bateadores se esperen más este lanzamiento.

Pero sinceramente, creo, y esto es mi opinión, que Gerrit Cole necesita recuperar el command de  su bola rápida para que todo cobre sentido. Es el detalle que lo determina todo y que ha marcado su carrera.

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